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2012-12-17

年末冬初,网络业依然很热闹,各种故事流传,各种新品面世。对这个生机勃勃的产业来说,2012年还算没有白过。

一个月前,微软宣布停止即时通讯MSN服务,将用户转入SKYPE服务之中。接着又宣布,MSN在中国的服务继续维持。各路媒体采访中,都或明或暗地诱导,想从我嘴里掏出美国鬼子在中国玩不转,败在QQ手下的结论。诱导未遂,不欢而散。

一周前,雅虎宣布大幅缩减即时通讯雅虎通的服务,看来这个服务离寿终正寝的日子也不远了。因为雅虎通从来没有在中国流行过,所以,媒体对此的兴趣不大,业内也没什么人讨论。

如果放眼全球互联网服务的市场,这两条相关新闻的份量却是非同小可。十几年前,即时通讯与电子邮箱和网络搜索并称互联网三大杀手级应用。MSN和雅虎通都有数以亿计的用户,支撑着微软和雅虎的网络门户,影响力遍及全球。时过境迁,今天的三大杀手级应用是搜索,微博和WEB2.0平台,即时通讯和邮箱服务已在不知不觉中渐渐失去了往日的魔力。这里既有技术进步的原因,也有产业创新的因素。

即时通讯服务问世之初,网络技术体系还很幼稚,带宽很小且不稳定。所以,早期即时通讯是纯文字网络互动。渐渐地,语音,图像,动画,文件,视频等功能的增加使得即时通讯进入了多媒体阶段。在手机尚未普及,电话特别是长途电话费用昂贵的时期,即时通讯风行一时。随着利用短信机制进入手机服务体系,即时通讯在七八年前达到了自己的顶峰。腾讯公司更进一步,围绕着即时通讯服务积累的海量用户,倒做产业链,形成了一个门户,娱乐,游戏,商务一起上的全服务商业模式。

但是,近年来在网络通讯服务领域,不断涌现出延时通讯服务和即时通讯服务的新产品和新途径,分散了用户对经典型电子邮件和即时通讯服务的依赖性,分流了用户,降低了使用时间份额。手机的普及和通话费用的大幅降低更加剧了这一趋势。在美国,只有三分之一左右的互联网用户还在使用即时通讯服务。

更致命的是WEB2.0革命所带来的网络服务上的根本性变革。无论是在苹果公司为代表的互联网硬平台上还是在FACEBOOK为代表的软平台上,通讯服务已经与所有其他网络服务相结合,形成了一股更完整,方便,简洁和有力的服务流或服务生态体系。在这种综合服务流和生态体系中,即时传播和互动的不仅仅是传统意义上的信息交换,而且包括了关注对象的即时状态,动作和兴趣。即使是在信息交换方面,话题的产生和主题的变换也受到整个网络生态环境的影响。这就重新定义了即时通讯服务的概念,它不再仅仅是个人之间或群体内部的私密信息交流渠道,同时也具备了产品和服务推广和公共信息服务的媒体属性。这在信息终端多元化,移动终端大行其道的时刻,显得尤其重要。

如果从这样的角度去看MSN的消亡和雅虎通的衰败,MSN并入SKYPE和雅虎通取消大量功能服务还只是即时通讯服务大迁徙的第一站,应该在不久的将来彻底汇入新一代的网络综合服务平台。在这样的平台上,即时通讯服务只是众多基本功能之一,与其他基础功能水乳交融,浑然一体,互为因果,而不再是今天那种孤立单一的产品形态。至于目前腾讯公司同时开发运营QQ,微信,微博等若干通讯服务,更是不可持续的暂时过度,应该尽快和三为一。否则,用户难过,公司更难过。

在今日的网络业,新一代网络产品和服务正在完全背道而驰的两个方向上做着痛苦的平衡术。一个方向要求人机界面越简洁越好,使用方式越智能,越个性化越好,这是受手机屏幕狭小所致;另一个方向要求服务越全面越好,越强大越好,这是受产业竞争所致。因简单而简单,一个产品只有一种服务是没出路的;因复杂而复杂,一个产品多种服务却很难使用同样没出路的。乔布斯之所以伟大,就在于他追求极致效果,做出了简单而强大,单一而全面,上手容易而潜力无穷的产品。类似的例子还有谷歌的搜索和FACEBOOK的平台。与此相比,以MSN和雅虎通为代表的即时通讯服务,做到了服务简单但功能单一,由于产业的高速发展而无法持续跟进,终于到了鞠躬下台的时刻。这是一种成功的失败,一种时代的轮回,一种难以为继的辉煌,很值得业内朋友深思。

2012-12-11

因为关注大数据,也写过若干关于大数据的文章,做过若干关于大数据的演讲,所以对有关这一主题的论文和书籍非常有兴趣。过去几年,在这方面读过十几本书,上百篇论文和文章。相对而言,舍恩伯格的《大数据时代》是迄今为止我读过的最好的一本专著,中英文都算上。

此书的一大贡献是在大数据方兴未艾,众说纷纭的时刻,进一步阐述和厘清了大数据的基本概念和特点,这对许多以为大数据就是数据大的人来说很有帮助。

在人类历史长河中,即使是现代社会日新月异的发展中,人们还主要是依赖抽样数据,局部数据,片面数据,甚至是在无法获得实证数据的时候纯粹依赖经验,理论,假设和价值观去发现未知领域的规律。所以,人们对世界的认识往往是表面的,肤浅的,简单的,扭曲的或者是无知的。舍恩伯格指出,大数据时代的来临使人类第一次有机会和条件在非常多的领域和非常深入的层次获得和使用全面数据,完整数据和系统数据,深入探索现实世界的规律,获取过去不可能获取的知识,得到过去无法企及的商机。

由于大数据的出现,使得通过数据分析获得知识,商机和社会服务能力从以往局限于少数象牙塔之中的学术精英圈子扩大到普通的机构,企业和政府部门。门槛的降低直接导致了数据的容错率提高,成本的降低,但正如舍恩伯格所强调的,最重要的是人们可以从对于因果关系的追求中在很大程度上解脱出来,转而将注意力放在相关关系的发现和使用上。只要发现两个现象之间存在显著相关性就可以创造巨大的经济或社会效益,而弄清二者为什么相关可以留待学者们慢慢研究。大数据之所以可能成为一个“时代”,在很大程度上是因为这是一个可以由社会各界广泛参与,八面出击,处处结果的社会运 动,而不仅仅是少数专家学者的研究对象。

大数据将逐渐成为现代社会的基础设施的一部分,和公路,铁路,港口,水电,通讯网络一样不可或缺。但就其价值特性而言,大数据却和这些物理化的基础设施不同,不会因为人们的使用而折旧和贬值。例如,一组DNA可能会死亡或毁灭,但数据化的DNA却永存。所以,舍恩伯格赞同许多物理学家的看法,世界的本质就是数据。因此,大数据时代的经济学,政治学,社会学和许多科学门类会发生巨大的甚至是本质上的变化和发展,进而影响人类的价值体系,知识体系和生活方式。哲学史上争论不休的世界可知论和不可知论将会转变为实证科学中的具体问题。可知性是绝对的,无事无物不可知;不可知性是相对的,是尚未知道的意思。

对于不是网络业,IT业和从事数据分析和使用的读者,本书的一大好处是通俗易懂,通过具体实例说明问题,有助于人们的理解和联想。在时限上,作者概括了直到2012年7月大数据方向上的最新发展,避免了许多同类作品中存在的例证过于陈旧,视野相对狭窄的毛病。

作为一位生活在欧美现代社会中的学者,舍恩伯格是把民主,开放和理性作为已知前提讨论大数据革命的。这对生活在发展中国家,社会现代化程度有限的读者来说,也许是个遗憾,因为书中描述的许多已经发生的事例可能更像是神话。没有市场经济制度和法治体系作为基础支撑,大数据很可能成为发达国家在下一轮全球化竞争中的利器,而发展中国家依然处于被动依附的状态之中。整个世界可能被割裂为大数据时代,小数据时代和无数据时代。

处于发展中国家前列的中国,目前正面临着一个重大的历史抉择关口。应该说,在过去三十余年的时间里,中国在快速走向工业化,信息化,网络化方面交出了一份不错的成绩单。适逢世界走向数据化,迈入大数据时代的时刻,无论对个人,企业,还是对社会和国家,都有认真理解,严肃决策的必要性和紧迫性。哪怕仅从这一点考虑,读读这本书是很值得的。